Дуже великий телескоп сфотографував червоний гігант, що помирає

На цьому знімку, зробленому Дуже Великим Телескопом-Інтерферометром ESO (VLTI), зображена зірка R Скульптора (R Scu). Це червоний гігант, який віддалений від нас на 1200 світлових років.
R Scu належить до типу вуглецевих гігантів асимптотичної гілки (AGB) – зірок, що наближаються до кінця свого життєвого циклу. На цій стадії світила малих і проміжних мас остигають, створюють протяжні атмосфери та втрачають більшу частину своєї речовини. Це останній етап перед стадією планетарної туманності, після якої від зірки залишається лише ядро, що остигає та згодом перетворюється на білого карлика.

R Скульптора очима VLTI. Джерело: ESO/M. Wittkowski (ESO)

Здебільшого процес втрати червоним гігантом своєї маси добре вивчений. Але все ще залишається незрозумілим, як він іде у безпосередній близькості від поверхні зірки. Кількість втраченої зіркою маси має значення для її еволюції. Саме воно визначає майбутнє світила і від нього залежить тип планетарної туманності, що утворюється. Закінчуючи свій життєвий цикл утворенням планетарних туманностей, AGB-зірки виробляють велику кількість атомів різноманітних хімічних речовин, у тому числі важких елементів. Вони розсіюються в міжзоряному просторі і згодом беруть участь в утворенні нових зірок, планет, їх супутників, та, зрештою, живих організмів.

У зірки R Scu є одна характерна особливість: яскрава пляма, блиск якої вдвічі-втричі перевищує яскравість навколишніх областей. На думку астрономів ESO, світило оточене гігантськими «клаптями» міжзоряного пилу, який розлітається в різні боки від нього. А яскрава пляма – це ділянка, в якій пилу немає або її дуже мало, що дає можливість побачити саму поверхню зірки.

Візуалізація туманності, що оточує R Скульптора складена з урахуванням даних комплексу радіотелескопів ALMA. Джерело: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/M. Maercker та ін.

Не виключено, що пляма має зв’язок із невидимим компаньйоном R Scu. Оболонка, що оточує зірку, з викинутої речовини має складну спіральну форму. За припущеннями вчених, причиною її виникнення може бути близька і поки що невидима зоря системи, найімовірніше, білий карлик.

За матеріалами: https://www.eso.org/public/russia/images/potw1807a/?lang, http://www.eso.org/public/russia/news/eso1239/