Велика втеча: китайська компанія випадково запустила ракету під час випробування

Статичне вогневе випробування першого ступеня ракети «Тяньлун-3», побудованої китайською компанією Space Pioneer, завершилося вельми незвичайною аварією. Ступінь у буквальному сенсі полетів зі стенда, після чого розбився.

Найбагатший китайський космічний стартап

Space Pioneer була заснована у 2019 році. На відміну від більшості інших аерокосмічних стартапів Піднебесної, які зазвичай розпочинають свою діяльність із твердопаливних носіїв, компанія зробила ставку на створення складніших рідинних ракет. На цьому терені її супроводжував успіх. У квітні 2023 року їй вдалося запустити ракету «Тяньлун-2», яка вивела на орбіту невеликий експериментальний супутник. Отже, Space Pioneer стала не просто першою китайською компанією, яка створила рідинний носій, а й першою в історії приватною компанією, яка зуміла успішно вивести вантаж на орбіту за допомогою рідинної ракети з першого разу.

Влаштування ракети «Тяньлун-3». Джерело: Space Pioneer

Після цього компанія зосередилася на створенні потужнішої ракети «Тяньлун-3» з багаторазовим першим ступенем. За своїм зовнішнім виглядом і характеристиками вона підозріло нагадує Falcon 9. Її висота становить 71 м, діаметр — 3,8 м, стартова маса — 590 тонн. У Space Pioneer запевняють, що ракета зможе виводити 17 тонн корисного навантаження на низьку навколоземну орбіту та 14 тонн на 500-кілометрову сонячно-синхронну навколоземну орбіту. Стартап планує здійснювати близько 30 пусків «Тяньлун-3» на рік протягом трьох років після дебютного пуску.

Перший ступінь ракети «Тяньлун-3» на тестовому стенді. Джерело: Space Pioneer

Настільки явне копіювання Falcon 9 не збентежило інвесторів. У червні 2024 року компанія змогла залучити 207 мільйонів доларів фінансування. Загалом же за час свого існування Space Pioneer залучила понад 550 мільйонів доларів. Це робить її, можливо, найкраще фінансованою приватною китайською космічною компанією.

Ракета-втікачка

Space Pioneer мала намір здійснити перший орбітальний пуск «Тяньлун-3» вже в липні. Напередодні його, інженери підготували тестове пропалення першого ступеня носія. Але він пройшов зовсім не так, як планувалося. На очах здивованих свідків, ступінь зірвався зі стенда і, в прямому сенсі слова, піднявся в небо.

Судячи з усього, інженери абсолютно не розглядали ймовірність такої аварії, і «Тяньлун-3» не була оснащена засобами аварійного припинення польоту. Ступінь продовжував набирати висоту, поки його двигуни не відключив комп’ютер. Після цього він упав на землю за 1,5 кілометра від стенда і вибухнув. На щастя, обійшлося без жертв.

Згідно із заявою Space Pioneer, аварія сталася через «структурний збій» у місці з’єднання корпусу ракети з випробувальним стендом. Наразі невідомо, як вона позначиться на вельми амбітних планах компанії. Але очевидно, що їй явно варто приділити увагу безпеці. Падіння некерованого ступеня поруч із житловими кварталами могло легко призвести до великої кількості жертв — і Space Pioneer дуже пощастило, що цього не сталося.