Найти микроба в частице льда: космические аппараты смогут найти жизнь на Энцеладе

Работающие при поддержке NASA ученые, пришли к выводу, что установленные на космических аппаратах приборы в состоянии обнаружить одну бактериальную клетку или маленькие частички бактерий в ледяных зернах, выбрасываемых из океанов Энцелада и Европы. Об этом говорится в статье, опубликованной в журнале Science Advances.

Извержение гейзеров Энцелада. Источник: NASA/JPL/Space Science Institute

В настоящее время значительная часть ученых считает, что наиболее перспективными местами для поиска жизни в Солнечной системе являются спутники планет-гигантов, под ледяными поверхностями которых скрываются огромные океаны. Основная проблема заключается в том, что добраться до этих океанов не так-то и просто. Для этого необходим зонд с ядерной силовой установкой, который сумеет пробиться через многокилометровую толщу льда, а затем передать данные на поверхность. Строительство такого аппарата является очень сложной задачей. Даже по самым оптимистичным оценкам, она вряд ли будет реализована раньше середины 21 века.

К счастью, у ученых есть альтернатива. Некоторые ледяные луны, такие как Энцелад и возможно Европа, выбрасывают в космос материал из своих подповерхностных океанов в виде шлейфов ледяных зерен и газа. Измерения зонда Cassini показали большое разнообразие состава выбрасываемых ледяных зерен. При этом, только от 1 до 4 % ледяных зерен шлейфа Энцелада содержат органический материал в высоких концентрациях. Все это ставит вопрос — могут ли современные приборы найти в этом веществе следы жизни, особенно если речь идет о всего одной бактерии или ее фракции.

Поддерживаемая Лабораторией реактивного движения NASA команда ученых, получила положительный ответ на этот вопрос. Проведенное ими исследование показало, что научные инструменты, вроде анализатора пыли SUDA, который установлен на борту аппарата Europa Clipper, вполне способны решить такую задачу. Масс-спектральные сигналы, характерные для бактерий, могут быть четко идентифицированы, даже если ледяное зерно содержит меньше, чем одну клетку.

Анализатор пыли SUDA. Источник: NASA/CU BOULDER/GLENN ASAKAWA

Это хорошая новость для миссии Europa Clipper. На данный момент у ученых нет единого мнения по поводу того, производит ли Европа выбросы вещества. Но если ответ на этот вопрос положительный, и они связаны с ее подповерхностным океаном, тогда у аппарата есть шансы найти ответ на вопрос, обитаем ли спутник. Также не стоит забывать о разрабатываемой ESA миссии к Энцеладу, которая будет запущена в начале 2040-х и тоже займется поисками жизни.

По материалам NASA