Красные и коричневые карлики: Очень Большой телескоп нашел скрытые спутники ярких звезд

Международная команда астрономов обнаружила спутники у восьми ярких звезд. Открытие было сделано при помощи данных, собранных Очень Большим телескопом ESO (VLT) и космической обсерваторией Gaia.

Скрытые спутники звезд

Сфотографировать слабые объекты вблизи ярких звезд невероятно сложно. Это все равно, что пытаться запечатлеть светлячка находящегося рядом с уличным фонарем.

Космическая обсерватория Gaia (концепт). Источник: ESA/ATG medialab; background: ESO/S. Brunier

Чтобы решить эту проблему, исследователи начали с поиска в каталоге Gaia, среди перечисленных сотен тысяч звезд, у которых предположительно есть компаньоны. Хотя телескоп не может их увидеть, он способен зафиксировать крошечные колебания в траекториях, вызванных воздействием гравитации.

В итоге астрономы остановили свой выбор на восьми звездах, которые затем стали объектом наблюдений  GRAVITY: интерферометра ближнего инфракрасного диапазона, установленного на VLT. Этот инструмент использует технику интерферометрии, объединяя световые потоки от разных телескопов, что позволяет зафиксировать мельчайшие детали.

Находки GRAVITY

Благодаря своему чувствительному взору Gravity удалось уловить световые сигналы всех восьми предсказанных компаньонов. Три из них это очень маленькие и тусклые звезды, остальные — коричневые карлики. Такие объекты представляют собой промежуточное звено между планетами и звездами: они массивнее самых тяжелых газовых гигантов, но легче и тусклее самых легких звезд.

Система, состоящая из коричневого карлика и звезды в представлении художника. Источник: ESA

Один из обнаруженных GRAVITY коричневых карликов, вращается вокруг своей звезды на том же расстоянии, на котором находится Земля от Солнца. Это первый случай, когда коричневый карлик, находящийся так близко к звезде, был запечатлен напрямую.

GRAVITY также сумел вычислить массы звезд и их компаньонов. В сочетании с данными о яркости это позволило ученым определить их возраст. Два коричневых карлика оказались тусклее, чем можно было ожидать, учитывая их размер и возраст. Возможным объяснением этого может быть то, что у них самих есть более мелкие спутники.

В будущем исследователи намереваются продолжить использовать GRAVITY для поиска невидимых звездных компаньонов. Их основная цель — перейти от обнаружения коричневых карликов к экзопланетам.

По материалам ESA